J.J. Watt no está listo para despedirse pronto de la NFL

J.J. Watt terminó la temporada del 2018 segundo en capturas en la NFL, con 16. AP Photo

HOUSTON -- En recesos de temporada pasados, J.J. Watt había dicho que no sabía por cuánto tiempo seguiría jugando, admitiendo que las lesiones con las que ha lidiado le han hecho reflexionar acerca de su vida después del fútbol americano.

pero ahora, luego de una campaña estelar en el 2018 y su primera temporada baja sana desde el 2015, el ala defensiva de los Houston Texans ha dejado en claro que no tiene deseos de estar en ningún otro lado excepto en el emparrillado para el futuro próximo.

"No quiero dejar el juego pronto", dijo Watt. "Lo amo. Espero, podamos decir que tuve dos años menos de castigo a mi cuerpo, tuve dos años menos de desgaste, así que eso significa dos años más al final.

"Me siento bien ahora. Estoy emocionado por la campaña que viene. Estoy emocionado por el equipo que tenemos y los jugadores que tenemos. No lo cambiaría por nada en el mundo. Me toca ir a perseguir un balón para ganarme la vida y me pagan por ello. No podría tener mejor suerte".

El hecho de que Watt se siente "bien" ahora es una diferencia enorme con cómo se sentía al inicio del programa de temporada baja de los Texans en el último par de años. En el 2017, Watt salía de una cirugía mayor en la espalda. En el 2018, se seguía recuperando de una fractura en la pierna de la Semana 5. Este año, Watt fue capaz de pasar la primera parte del programa de temporada baja simplemente mejorando su juego, en lugar de rehabilitarse de una condición seria.

"Me toca pasar menos tiempo con los preparadores", explicó Watt. "Simplemente me pongo a trabajar en mi oficio, trabajar con las pesas y no tener que preocuparme demasiado, diría yo. En el último par de años, esperando poder jugar y esperar poder jugar a un nivel decente, donde en este año te puedes realmente enfocar en mejorar y no tener que volver de una lesión traumática".

De acuerdo al entrenador en jefe de los Texans, Bill O'Brien, aunque Watt no ha tenido que estar en Houston para estar con los preparadores durante todo el receso de temporada, se ha aparecido en las instalaciones "de cuatro a cinco días por semana... entrenando y estando con los chicos".

"Es grandioso para nuestro equipo", dijo O'Brien. "Se trata de un tipo del que podría pensarse que las probabilidades estaban en su contra de cara al año pasado luego de las lesiones de las que venía recuperándose. Se apareció y tuvo una temporada increíble. Ustedes saben, lo grandioso de él es que está aquí todos los días... Hemos tenido a un montón de tipos en nuestro edificio ocupándose de lo suyo, y él ha estado aquí liderando".

En su primera temporada completa en dos años, Watt sumó 16 capturas, 25 golpes al quarterback y 18 derribos para pérdida de yardaje. Su total de capturas ranqueó segundo en la NFL después del All-Pro de Los Angeles Rams, Aaron Donald, y empató por el liderato en la liga con siete balones sueltos forzados.

Pero no es solamente la producción lo que hace a Watt tan valioso para Houston, dijo el gerente general Brian Gaine. Watt es el rostro del equipo de los Texans y una figura importante en el vestidor.

"J.J. es un líder", señaló Gaine. "Simplemente contar con su liderazgo y su producción, obviamente la producción también importa, pero tener a un tipo que está invertido en el programa, ha sentado muchas bases aquí. Estoy seguro de que desea ganar un Super Bowl y ganar campeonatos antes de que se despida del juego.

"Todos queremos eso, pero es ciertamente bueno escuchar que eso es lo que persigue porque necesitamos su liderazgo, necesitamos su producción, necesitamos su participación. Tener a un gran tipo en el vestidor, un ejemplo a seguir para nuestros jugadores más jóvenes, ciertamente hay un valor intangible en ello".

Y por lo que respecta a Watt, especialmente ahora que está sano, no hay demasiado en términos de una decisión a tomar.

"Simplemente creo que a lo largo de mi carrera, obviamente, he tenido dos años donde las cosas no sucedieron del modo en que quería por lesiones, pero es sólo el enfoque de tratar que dure cuanto se pueda", dijo Watt. "Amo el juego. Amo a mis compañeros. Amo estar allí en el campo. Amo todo en ello, y realmente no de otra. No es como si me pusiera a pensar, 'Bien, ¿cómo puedo seguir jugando?'. Es simplemente, 'Debo salir allá y jugar'. No importa.

"La fuera que me ha impulsado a lo largo de mi vida es que quiero salir al campo y jugar al fútbol americano".