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Las claves de la Liga de Naciones: se vienen partidos decisivos, y el COVID y las lesiones pasan factura

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Las acciones más importantes que dejó la jornada amistosa en Europa (1:04)

Cristiano Ronaldo y Sergio Ramos se robaron la atención este miercoles de amistosos en el Viejo Continente. (1:04)

El clímax de la Liga de las Naciones de la UEFA está aquí -- streaming en vivo por ESPN+ (sólo en EE.UU.) -- y algunos de los equipos más importantes del continente lucharán por asegurarse un lugar en la instancia final en octubre de 2021, además de un mejor posicionamiento de cara al esquema de eliminatorias para el Mundial 2022.

Este año los preparativos se vieron interrumpidos por el COVID-19. Tanto por el virus como por el intenso calendario que enfrentan los jugadores, varios de los mejores talentos de Europa no están disponibles. Por último, en este año tan turbulento, existe una creciente inquietud en torno a uno de los países más exitosos de Europa, mientras que otros sienten que éste es el momento indicado para incorporar jóvenes promesas.

Aquí tienes todo lo que necesitas saber de cara a las últimas dos rondas de la fase de grupos de la Liga de Naciones.

El caos del COVID

La previa de la Liga de Naciones ha sido un enredo de logística, burbujas seguras, testeos y gestión de carga. Pero también embarran la cancha las diferentes reglas de cuarentena que rigen en cada país, y las nuevas restricciones para Dinamarca resultan particularmente gravosas. El gobierno del Reino Unido prohibió el ingreso desde Dinamarca para todos los ciudadanos no británicos, y no ofreció exenciones para atletas profesionales de alto nivel. Islandia juega en Dinamarca este domingo, y, como están las cosas, la selección de este país no podrá viajar luego al Reino Unido para enfrentar a Inglaterra en Wembley el miércoles, de manera que los países deben encontrar una sede neutral para jugar su partido.

Esto también afecta al plantel de Dinamarca, ya que ni Pierre-Emile Hojbjerg de Tottenham ni Henrik Dalsgaard de Brentford recibieron permiso para jugar con su selección.

El COVID-19 también ha obstaculizado de manera directa al plantel de Dinamarca, ya que Robert Skov de Hoffenheim y un fisioterapeuta dieron positivo, mientras que el capitán de Bélgica, Eden Hazard, también se contagió y no podrá jugar esta semana. Alemania no contará con Niklas Sule, Kai Havertz y Emre Can, mientras que el delantero Eden Dzeko estará ausente para Bosnia y Herzegovina.

Luego está Italia. El DT Roberto Mancini, quien ha dado positivo, armó una lista de 41 hombres para sus tres partidos --un amistoso contra Estonia y partidos de la Liga de Naciones contra Polonia y Bosnia y Herzegovina-- dada la agitación que existe en Italia por la pandemia. Seis clubes de la Serie A recientemente reportaron resultados positivos.

El peso de las lesiones

Con varios de los mejores jugadores de Europa lesionados, los entrenadores están cruzando los dedos para que sus estrellas vuelvan a casa ilesas luego de tres partidos duros en siete días. Inglaterra ya está sufriendo por las condiciones de Marcus Rashford luego de su lesión en el hombro contra Everton, Trent Alexander-Arnold estará fuera tras haberse lesionado el gemelo contra Manchester City el domingo, y Joe Gómez podría perderse unas cuantas fechas por la lesión de rodilla que sufrió en el entrenamiento del miércoles.

España no cuenta con Ansu Fati, de Barcelona, por una lesión de rodilla que lo dejaría fuera cuatro meses, y el estelar alemán Joshua Kimmich no estará disponible hasta enero debido a la lesión de rodilla que sufrió contra Borussia Dortmund.

Países Bajos envió a Steven Bergwijn de vuelta a Spurs luego de hacerle pruebas de aptitud, y Virgil van Dijk está fuera a largo plazo. Nathan Ake podría perderse semanas de juego luego de haber sufrido una lesión muscular en el 1-1 del miércoles contra España. Y Bélgica no contará con Timothy Castagne, Leandro Trossard y Yannick Carrasco.

Portugal tiene a Cristiano Ronaldo disponible a pesar del golpe que el delantero sufrió en el tobillo el fin de semana --convirtió uno contra Andorra en el 7-0 del miércoles luego de entrar en el entretiempo-- pero la lista de lesionados se está agrandando ante la ira de los clubes.

Los DTs están furiosos con la cantidad de partidos. El técnico de Manchester United, Ole Gunnar Solskjaer, describió el calendario de la Premier League como un "desastre absoluto" y dijo que las autoridades habían destinado a su equipo a "fracasar" antes del triunfo en Everton el sábado. Jürgen Klopp, de Liverpool, ya había criticado la ventana internacional y la falta de tiempo de descanso para los jugadores, mientras que el entrenador de Tottenham, José Mourinho, dice que cuando sus jugadores se van a jugar con sus selecciones "nunca espero cosas buenas, sólo espero cosas negativas. Nunca algo bueno".

Mientras tanto, los DTs de las selecciones hicieron listas más grandes no sólo por las complicaciones del COVID-19, sino para tener más opciones. "Es importante tener suficientes jugadores con quienes podamos contar", fue el mensaje del DT de Bosnia y Herzegovina Dusan Bajevic luego de armar una lista de 32 jugadores. Pero el entrenador de Francia, Didier Deschamps, le restó importancia al riesgo físico de los jugadores.

"No diría que no hay riesgo de agotamiento, pero la aptitud física es algo que hay que tener en cuenta", dijo Deschamps. "Estas últimas semanas los jugadores disputaron nueve partidos, uno cada tres días, incluyendo los torneos europeos. No puedo decir que no me siento aliviado cuando veo a uno de mis jugadores de suplente en su club".

Partidos claves para los gigantes europeos

Estamos en la recta final de la fase de grupos de la Liga de Naciones de la UEFA, de modo que los partidos que quedan básicamente son como "playoffs" para clasificar a las semifinales, y para el ascenso/descenso. Portugal-Francia en el Grupo 3 el sábado en Lisboa (2:45 p.m. ET por ESPN+ en EE.UU.) es un ejemplo perfecto. Portugal apunta a defender su corona de la Liga de Naciones y presentó una lista de 25 jugadores, con Pepe, de 37 años, ausente por lesión.

"Podemos aprovechar la oportunidad para evaluar a nuestros jugadores secundarios", dijo el entrenador de Portugal, Fernando Santos, pensando en el futuro. "[Los potenciales debutantes] Paulinho y Pedro Neto forman parte de la lista de 40 o 50 jugadores que creo que son muy buenos. No hay ninguno en quien no confíe o que no tenga calidad".

Las condiciones de Francia, mientras tanto, son difíciles de valorar, sobre todo después de su sorprendente derrota por 2-0 ante Finlandia el miércoles. Deschamps ha probado varias formaciones diferentes -- 4-3-3, con tres al fondo, 4-4-2 en diamante-- de modo que la sensación es que sigue tanteando cuál es la mejor combinación de cara a la Eurocopa del verano que viene. Existen dudas sobre la aptitud física de Kylian Mbappé debido a su lesión en los músculos isquiotibiales, mientras que Benjamin Pavard y Presnel Kimpembe también están en duda.

Deschamps también ha hablado de la situación de Paul Pogba en Manchester United, alegando que "no puede estar contento, ni con el tiempo de juego que consigue ni con su posición dentro de la cancha".

Esto también trascurre ante el trasfondo de incertidumbre con respecto al sorteo para la clasificación del Mundial 2022. Los 10 principales equipos europeos en el ranking mundial de la FIFA contarán con sembrados para el sorteo del mes que viene. Bélgica, Francia, Inglaterra, Portugal, España y Croacia tienen garantizados sus lugares en el Bombo 1, pero una semana mala para Italia, Dinamarca, Alemania y Países Bajos, junto con una buena semana para Suiza o Polonia, podría hacer que una de las superpotencias europeas tradicionales deba enfrentar un camino intrincado de cara a Catar 2022 con sólo los ganadores de grupos pudiendo tener un lugar garantizado para clasificar.

Italia (Grupo 1) está en medio de una racha invicta de 20 partidos y Mancini estaba en muy optimista de cara a la siguiente ronda de partidos, arrancando con una victoria por 4-0 en un amistoso ante Estonia el miércoles. "¿Polonia está delante nuestro en la tabla de posiciones? Vamos a ganar contra Polonia y vamos a encabezar nuestro grupo", dijo.

Los preparativos de Dinamarca están en el aire debido al COVID-19, y los Países Bajos han arrancado en un nivel promedio, bajo el mando de Frank de Boer. La Oranje está en verdadero peligro de perderse un lugar en las semifinales, habiendo empatado 1-1 con Italia la última vez, mientras que De Boer también ha supervisado un empate 0-0 con Bosnia y Herzegovina, y una derrota por 1-0 ante México. Su impulso se vio interrumpido por la falta de disponibilidad de Bergwijn y la salida de Mohamed Ihattaren por enfermedad.

Si los Países Bajos pierden ante Bosnia, y Polonia supera a Italia, entonces el encuentro entre los neerlandeses y los polacos la próxima semana será efectivamente una eliminatoria de cara a un sembrado en el sorteo de clasificación.

Y no todo anda bien con Alemania (Grupo 4). Hay nubes negras cubriendo al seleccionado nacional, con el gerente general Oliver Bierhoff lanzándose contra los medios al comienzo de la semana, instándolos a apoyar al equipo nacional en vez de ser tan crítico. Reconoce que hay una brecha cada vez mayor entre el país y el seleccionado nacional, pero mientras que Bierhoff dice que él cree que esto se debe más que nada al desastre en el Mundial de 2018, hay una sensación de que el seleccionado nacional valora las planillas y las proyecciones financieras por encima de todo el resto.

Además, hay un clamor creciente para que Alemania convoque a los veteranos previamente descartados, Thomas Müller, Jerome Boateng y Mats Hummels. Su forma ha sido impecable y Boateng junto con Hummels podrían resolver los problemas de Alemania en la defensa. A pesar de eso, un regreso ha sido descartado por parte del entrenador, Joachim Low, y Bierhoff.

Si fallan ante Ucrania el sábado, su lugar entre los sembrados de cara al Mundial podría estar en duda.

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1:07

CR7, con 100 triunfos internacionales, entra al club de Xavi, Casillas y Sergio Ramos

Cristiano Ronaldo es el cuarto futbolista en llegar a los 100 partidos ganados con su selección.

El partido de Alemania contra España el martes (2:45 p.m. ET por ESPN+ en EE.UU.) es una eliminatoria por un lugar en las semifinales, y también hay muchas dudas alrededor del equipo de Luis Enrique. España sufrió una derrota pobre ante Ucrania la última vez y hubo muchos retoques y cambios en el escuadrón desde entonces.

¿Quién es el arquero número uno de España? ¿Quién estaría mejor posicionado para asociarse con Sergio Ramos en la defensa? ¿Y quién marcará los goles en el frente? Parece probable que David De Gea quede entre los postes delante de Kepa Arrizabalaga y Unai Simon, y Pau Torres juego con Ramos, mientras que han convocado al rejuvenecido Álvaro Morata para solucionar sus inconvenientes en el frente. "Desde que [Álvaro] Morata regresó a Juventus, es un jugador diferente tanto en el ataque como en la defensa", dijo Luis Enrique. Esperemos que se las arregle para seguir bien.

Y en el Grupo 2, los favoritos belgas recibirán a Inglaterra en Lovaina el domingo (2:45 p.m. ET por ESPN+) - después de que el partido se trasladó de Bruselas tras el toque de queda impuesto en la cuidad después de las 10 p.m. Inglaterra tiene que ganar el partido para seguir en la contienda por un lugar en las finales por segunda edición sucesiva. Pero en el fondo de la mente de los jugadores estará el agotamiento físico tras esta seguidilla de partidos.

"Es demasiado, no sólo para mí", dijo el extremo, Thorgan Hazard. "Champions League, Bundesliga, Liga de Naciones... no me quiero quejar demasiado porque sé que es nuestro trabajo, pero es demasiado.

"Bueno, aquí, con los Red Devils, todos conseguirán tiempo de juego. El entrenador del seleccionado nacional ha elegido a muchos jugadores. Hacerlos jugar a todos en los tres partidos durante 90 minutos será difícil. Los jugadores no se agotarán. Nuestros entrenadores también nos piden que seamos cuidadosos y que no nos arriesguemos demasiado".

Caras Nuevas

En medio de todas las ausencias y la agitación, la ventana internacional les da a los entrenadores la chance de introducir algunos jóvenes. Marcus Thuram de Borussia Monchengladbach, que tiene 23, quiere seguir los pasos de su padre Lilian con Francia. Ha sido extraordinario con Gladbach esta temporada, con tres goles y cinco asistencias en 11 partidos, y es uno de los futbolistas que todavía no ha disputado un partido internacional de este nivel en el escuadrón de Deschamps - el defensor de Mónaco de 27 años, Ruben Aguilar, es el otro.

En otra parte, Inglaterra podría hacer debutar al mediocampista de 17 años, Jude Bellingham, convocado tras la retirada del hombre de Southampton, James Ward-Prowse. Bellingham se sumó a Borussia Dortmund en el verano y ha hecho 11 apariciones al día de la fecha, incluyendo 30 minutos desde la banca contra Bayern Munich en fin de semana. Si hace su debut, el increíblemente talentoso adolescente se convertirá en el tercer jugador más joven de Inglaterra en la historia después de Theo Walcott y Wayne Rooney.

También hay potenciales debuts para el excitante defensor Bote Baku con Alemania, con el dúo defensivo, Philipp Max y Felix Uduokhai también nombrados. Mientras tanto, Bélgica ha seleccionado al delantero de Hertha Berlin, Dodi Lukebakio.

España cuenta con el mediocampista/delantero de Atlético Madrid, Marcos Llorente, mientras que se ha vuelto a convocar al jugador de Arsenal, Héctor Bellerín - esperando hacer su primera aparición desde 2016. Italia tiene unos cuantos potenciales debutantes con Alessandro Bastoni (Inter Milan), Davide Calabria (AC Milan), Gian Marco Ferrari (Sassuolo), Luca Pellegrini (Genoa), Matteo Pessina (Atalanta), Mattia Zaccagni (Hellas Verona) y Pietro Pellegri (Monaco) en el escuadrón.

Nota: Información adicional fue proporcionada por Stephan Uersfeld, Julien Laurens, Dale Johnson, Alex Kirkland, Sam Marsden y Andrew Cesare Richardson